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29/02/16 | 13 h 37 min

Chine : la menace de la soif

HONG KONG – Lors de l’identification des menaces pour les écosystèmes de l’Himalaya, la Chine se démarque. Pendant des années, la République populaire a été engagé dans la construction de barrages frénétique des rivières et de l’exploitation effrénée des richesses minérales sur le plateau tibétain riche en ressources. Maintenant, le pays a redoublé d’efforts pour stimuler son industrie de l’eau en bouteille – la plus grande du monde avec la plus forte croissance – à siphonner l’eau des glaciers dans la région.

Près des trois quarts des 18.000 glaciers de haute altitude dans le Grand Himalaya sont situés au Tibet, avec le reste de l’Inde et ses environs proches.

Les glaciers tibétains, ainsi que de nombreuses sources de montagne et de lacs alimentent en eau les grands fleuves d’Asie: du Mékong et du Yangtze à l’Indus et le fleuve Jaune. En fait, le plateau tibétain est le point de presque tous les grands systèmes fluviaux d’Asie de départ.

En annexant le Tibet, la Chine a changé ainsi la carte de l’eau de l’Asie. Et elle vise encore plus loin, car elle construit des barrages qui redirigent les flux d’eau transfrontaliers, acquérant ainsi un effet de levier important sur les pays du sud traversés par ces fleuves qui puisent leur source sur les plateaux himalayens.

Mais la Chine n’est pas motivée par des considérations purement stratégiques. Avec une grande partie de l’eau dans ses rivières, lacs et les aquifères impropres à la consommation humaine; l’eau vierge est devenue le nouveau pétrole pour la Chine – une ressource précieuse et vitale, cette surexploitation risque de ruiner l’environnement naturel. En encourageant ses entreprises à exploiter les glaciers de l’Himalaya pour l’eau potable « premium » qui peut satisfaire un sceptique public sur la sécurité de l’eau du robinet, la Chine soulève les enjeux environnementaux à travers l’Asie.

Bien qu’une grande partie de l’eau en bouteille actuellement vendus en Chine provient d’autres sources – eau du robinet traitée chimiquement ou de l’eau minérale provenant d’autres provinces – la Chine semble penser que la mise en bouteille de l’eau des glaciers de l’Himalaya peut servir comme un nouveau moteur de croissance, alimenté par des subventions gouvernementales. Dans le cadre de la campagne officielle “Share Tibet’s Good Water with the World”  (Partager l’eau pure du Tibet avec le monde), la Chine offre des embouteilleurs incitatifs comme des allégements fiscaux, des prêts à faible intérêt, et une redevance d’extraction minuscule de seulement CN ¥ 3 (0,45 $) par mètre cube (ou 1000 litres). Selon un plan de dix ans dévoilé par les autorités chinoises au Tibet l’automne dernier, l’extraction de l’eau des glaciers augmentera de plus de 50 fois en seulement quatre ans, y compris pour l’exportation.

Quelque 30 entreprises ont déjà été attribués à des licences de «d’embouteillage d’eau » à partir des pics enneigés du Tibet. Les deux marques populaires en Chine son Qomolangma Glacier, provenant d’ une réserve protégée prétendument liée au Mont Everest, à la frontière avec le Népal, et vieille de 9000 ans, d’ après l’âge présumé de sa source glaciaire. Un troisième, le Tibet 5100, est ainsi nommé parce qu’il est mis en bouteille à 5100 mètres d’altitude : une source glaciaire « Nyenchen Tanglha » qui alimente le « Yarlung Tsangpo (ou la rivière Brahmaputra) » – l’élément vital du nord-est de l’Inde et du Bangladesh.

Inquiétant, l’industrie chinoise d’eau embouteillée approvisionne son eau principalement de l’Himalaya oriental, où la fonte des neiges et des glaciers s’accélère, soulevant des inquiétudes dans la communauté scientifique internationale. Les glaciers de l’Himalaya occidental, en revanche, sont plus stables. Même l’Académie chinoise des sciences a recensée une forte diminution de la superficie et de la masse des glaciers de l’Himalaya oriental.

Le plateau tibétain, l’une des régions du monde où la biodiversité est la plus riche, mais écologiquement fragiles, est maintenant victime du réchauffement deux fois plus vite que le taux moyen global. Au-delà de saper le rôle central du Tibet qui joue un rôle essentiel dans l’hydrologie et le climat asiatique; cette tendance met en danger des oiseaux, des mammifères, des amphibiens, des reptiles, des poissons, et des plantes médicinales du plateau tibétain.

Néanmoins, la Chine ne reconsidère pas son extraction effrénée des ressources du Tibet. Au contraire, depuis la construction de chemins de fer au Tibet – la première ligne a été achevée en 2006, avec une extension ouverte en 2014 – les extractions sont passés à la vitesse supérieure.

Au-delà de l’eau, le Tibet est le premier producteur de lithium au monde. Il abrite les plus grandes réserves de la Chine pour plusieurs métaux, dont le cuivre et de chromite (utilisé dans la production d’acier); et c’est aussi une source importante de diamants, d’or et d’uranium. Au cours des dernières années, les entreprises chinoises se sont lancées dans une course minière. Cette frénésie n’est pas sans conséquence: dommages sur les paysages sacrés Tibétains, les sols s’érodent, la pollution de l’eau précieuse, retard du Tibet sur la question de l’écologie. Ce sont précisément ces types d’actions qui ont causé la crise de l’eau de la Chine en premier lieu. Au lieu d’apprendre les leçons de ses erreurs passées, la Chine les aggrave, en forçant un nombre croissant de personnes et les écosystèmes à payer le prix pour son approche imprudente à la croissance économique.

En effet, la Chine n’a mis en œuvre aucune des garanties efficaces contre les effets néfastes de l’exploitation minière intensive de l’eau. L’eau embouteillée provient même des réserves protégées où les glaciers sont déjà en retraite. Pendant ce temps, le boom du «siphonnage des galciers» est d’attirer des industries supplémentaire très polluantes, y compris les fabricants de bouteilles d’eau en plastique.

L’exploitation minière des eaux des glaciers a des répercutions importantes en termes de coûts environnementaux (perte de la biodiversité, la dépréciation de certains écosystème en raison d’un ruissellement de l’eau insuffisante, et l’épuisement potentiel ou la dégradation des sources glaciaires.) En outre, le processus d’approvisionnement, la transformation, la mise en bouteille, et le transport de l’eau glaciaire de l’Himalaya aux villes chinoises (à des milliers de kilomètres de distance), a une très grande empreinte carbone.

Embouteiller l’eau des glaciers n’est pas la solution pour étancher la soif de la Chine. Une meilleure alternative, à la fois écologique et économique, serait de stimuler les investissements dans les installations de traitement pour rendre l’eau du robinet sans danger dans les villes. Malheureusement, la Chine semble déterminée à rester sur ses positions – une approche qui pourrait causer des dommages irréparables et graves sur l’environnement de l’Asie, mais aussi sur l’économie et la stabilité politique de la Chine.

Traduit par Laetitia Fromenteau pour France Tibet