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08/10/20 | 12 h 23 min par MICHAEL SCHUMAN

« Que se passe-t-il lorsque la Chine mène le monde ? »

Les politiques et les pratiques des dynasties du pays donnent un aperçu de la manière dont les dirigeants chinois modernes peuvent exercer leur force.

Quel genre de superpuissance la Chine sera-t-elle ? C’est la question du 21e siècle. Selon des dirigeants américains, tels que le secrétaire d’État Mike Pompeo, la Chine sera un cauchemar autoritaire rapace, résolu à détruire la démocratie elle-même. Pékin, il va sans dire, n’est pas tout à fait d’accord.

Heureusement pour ceux d’entre nous qui recherchent des réponses à cette question, la Chine a été une puissance majeure pendant de longues périodes de l’histoire, et les politiques et pratiques étrangères de ses grandes dynasties peuvent nous donner un aperçu de la façon dont les dirigeants chinois modernes peuvent exercer leur pouvoir croissant maintenant et dans le futur.

Bien sûr, la société chinoise d’aujourd’hui n’est pas la même qu’il y a 100 ans – encore moins 1 000 ans. Mais j’étudie depuis longtemps les relations extérieures de la Chine impériale, et des modèles clairs d’une vision du monde cohérente émergent qui sont susceptibles de façonner les perceptions et la projection du pouvoir de Pékin dans le monde moderne.

LA CHINE NE SERA PAS UNE PUISSANCE PACIFISTE

Dans une allocution à l’Assemblée générale des Nations Unies en septembre, le président chinois Xi Jinping a réitéré l’affirmation souvent déclarée de Beijing selon laquelle elle était attachée au développement pacifique, et il est largement admis que les empereurs chinois du passé ont généralement évité le recours à la force. Il est certainement vrai que les dynasties du pays ont entretenu des relations stables avec certains de leurs voisins d’Asie de l’Est pendant de longues périodes, contrairement à l’Europe, où les monarchies concurrentes étaient presque constamment à la gorge les unes des autres. Les Chinois modernes aiment opposer les aventures coloniales européennes brutales aux voyages du XVe siècle de l’amiral chinois Zheng He et de ses flottes de trésors, qui ont traversé l’océan Indien mais n’ont conquis personne.

Mais cette image étrange du pacifisme chinois ignore que les dynasties du pays étaient presque constamment en guerre. Bien sûr, bon nombre de ces guerres étaient défensives, principalement contre une panoplie de tribus nordiques envahissantes. Mais à l’apogée de leur puissance, les empereurs étaient aussi des expansionnistes assez agressifs. La dynastie Han (206 av.J.-C. – 220 après J.-C.) et la dynastie Tang (618–907) avaient des armées marchant d’Asie centrale vers la péninsule coréenne. La dynastie Song (960–1279) a mené des guerres avec des États rivaux et a cherché des territoires; ce n’était tout simplement pas très bon. Le plus acquisif des dynasties était le Qing (1644–1912), qui a découpé et contrôlé le Tibet et a conquis le Xinjiang d’aujourd’hui. Les empereurs Qing étaient des Mandchous, un peuple du nord, mais les terres qu’ils ont acquises sont maintenant considérées comme des parties incontestables de la patrie. (L’Armée populaire de libération de Mao Zedong a dû reconquérir le Tibet, qui s’était éloigné de la Chine au milieu du chaos de l’effondrement des Qing, tandis que la région du Xinjiang, qui avait atteint un degré élevé d’autonomie, devait également être réintégrée.)

LA CHINE INSISTERA SUR SON PROPRE ORDRE MONDIAL.

Les États que la Chine n’a pas ou ne pouvait pas envahir ont été absorbés dans le monde chinois grâce à un système de diplomatie et de commerce contrôlé par les empereurs. On s’attendait à ce que d’autres gouvernements rendent hommage à la cour chinoise comme une reconnaissance de la supériorité chinoise, au moins cérémonieusement, et les empereurs les considéraient alors comme des vassaux. Les historiens débattent de la question de savoir si un tel système d’hommage a réellement existé en tant que politique étrangère ferme ou appliquée de manière cohérente. Mais il est clair que les Chinois essayaient généralement d’imposer leurs normes et pratiques diplomatiques à ceux qui souhaitaient des relations formelles avec la Chine. Pensez-y comme les règles du jeu des affaires étrangères en Asie de l’Est, dictées par la Chine.

Cet ordre a rarement été contesté, du moins par les États plus établis d’Asie de l’Est. Contrairement à l’Europe, où des États aux muscles à peu près similaires se disputaient le territoire, le commerce et l’influence, la Chine n’avait pas de véritables rivaux. D’une manière générale, ses voisins ont accepté la domination chinoise et ont suivi ses règles d’engagement.

Cependant, lorsque la Chine est confrontée à un défi, elle peut recourir à la force. La dynastie Sui de courte durée (581–618) et les Tang ont passé des décennies, par exemple, à essayer de détruire le puissant royaume Koguryo en Corée. Zheng He, l’amiral prétendument pacifique, a lancé une expédition militaire sur l’île de Sumatra (qui fait maintenant partie de l’Indonésie) contre un rival du roi local et du vassal chinois. Lorsque les Japonais ont envahi la péninsule coréenne en 1592, la dynastie Ming (1368–1644) a envoyé des troupes pour aider les Coréens à les expulser. Aussi tard que les années 1880, la dynastie Qing est entrée en guerre pour aider ses influents vietnamiens contre les Français. Les Chinois contrôleraient également leur système par d’autres moyens coercitifs, par exemple en refusant les droits commerciaux appropriés aux étrangers indisciplinés.

Ainsi, alors que Xi a déclaré à l’ONU en septembre que Pékin «ne recherchera jamais l’hégémonie, l’expansion ou la sphère d’influence», l’histoire suggère que la Chine utilisera la force ou la coercition contre d’autres pays lorsqu’ils contesteront le pouvoir chinois. Cela a des implications pour le Vietnam et d’autres pays d’Asie du Sud-Est qui contestent la revendication de la Chine sur la quasi-totalité de la mer de Chine méridionale, et pour Taïwan, que Pékin considère comme une province renégate.

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Il y a aussi des signes que les Chinois restaureront des aspects de l’ancien ordre impérial à mesure que leur pouvoir se développera. À deux reprises, Xi a convoqué des délégations de haut niveau des pays participant à son initiative de construction d’infrastructures de la Ceinture et de la Route à des forums de Pékin chargés de faste – des missions d’hommage en tout sauf en nom. Inversement, lorsque les pays défient les décrets de Pékin, ils se voient refuser l’accès à sa prime. La Chine a bloqué les importations en provenance du Canada et de l’Australie au milieu de récents affrontements diplomatiques, et Pékin a ciblé les entreprises sud-coréennes en Chine il y a trois ans après que Séoul a accepté de déployer un système de défense antimissile américain que les Chinois considéraient comme une menace pour la sécurité.

Des policiers chinois surveillent un cargo dans un port de Qingdao, dans l’est de la province chinoise du Shandong. (AFP / Getty)

LA CHINE EXPORTERA SES VALEURS

L’une des raisons qui soutiennent l’idée que la Chine sera une superpuissance bénigne est l’amoralité de sa politique étrangère actuelle. Contrairement aux États-Unis, avec son zèle missionnaire pour apporter sa forme de liberté à tous, la Chine ne semble pas aussi intéressée à changer le monde, dit cet argument, simplement en tirer de l’argent. Il y a du vrai là-dedans. Les Chinois sont également heureux de vendre les réseaux Huawei 5G à la Russie autocratique et à l’Allemagne démocratique sans faire d’histoires.

Historiquement, cependant, les Chinois croyaient que leur culture avait un pouvoir de transformation – elle pouvait transformer la barbarie en civilisation. Confucius lui-même le pensait. Dans les Analectes, le plus grand sage de Chine a exprimé le désir de vivre parmi les tribus barbares. Un auditeur surpris a demandé comment il pouvait tolérer leurs habitudes grossières. Ne vous inquiétez pas, répondit Confucius. «Si un homme supérieur habitait parmi eux, quelle impolitesse y aurait-il

En pratique, les hommes d’État historiques de la Chine ne s’attendaient pas vraiment à ce que le monde «devienne chinois», mais ils ont promu leur civilisation. Les cérémonies pour visiter les ambassadeurs à la cour impériale étaient conçues pour émerveiller. Les responsables de Tang ont construit des dortoirs pour les étudiants étrangers souhaitant étudier la littérature chinoise dans les célèbres académies du pays. Les voyages de Zheng He visaient surtout à afficher la grandeur chinoise: l’empereur Ming qui les a lancés, Yongle, a imaginé que les habitants de Cochin dans le sud de l’Inde «se sont mis à genoux» et, «regardant vers le ciel, ils se sont inclinés et tous ont dit: « Quelle chance nous sommes que les influences civilisatrices des sages chinois nous atteignent. »  »

Les Chinois ont également compris le lien entre culture et pouvoir. D’autres peuples se sont naturellement tournés vers la Chine, la société la plus avancée d’Asie de l’Est, lors de la construction de leurs propres royaumes, et ils ont librement emprunté des codes juridiques et des institutions gouvernantes, des styles artistiques et littéraires et, surtout, des caractères écrits chinois. Ce lien culturel commun a soutenu l’influence chinoise dans la région même lorsque le pays lui-même était politiquement affaibli.

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Xi le sait très bien et il a l’intention de renforcer le soft power de la Chine en poussant les valeurs chinoises, anciennes et nouvelles. «Les faits prouvent que notre chemin et notre système… réussissent», a-t-il dit un jour. «Nous devons vulgariser notre esprit culturel à travers les pays ainsi qu’à travers le temps et l’espace, avec des valeurs contemporaines et le charme éternel de la culture chinoise.» Tel est le but des Instituts Confucius, un programme d’État visant à promouvoir la langue et la culture chinoises. Dans le sillage des efforts (supposés) supérieurs de lutte contre les coronavirus de Pékin, les responsables chinois et les médias d’État ont sans relâche commercialiser leur système de gouvernance (autoritaire) comme supérieur, tout en dénigrant les États-Unis (démocratiques) en se moquant de leur réponse à la pandémie.

L’implication de cela est que la Chine moderne préférera que d’autres pays leur ressemblent davantage, pas contrairement aux empereurs d’autrefois. À l’époque impériale, les dirigeants chinois avaient tendance à favoriser les étrangers qui étaient «plus chinois». Au premier siècle de notre ère, l’historien chinois Ban Gu a développé le concept d’un monde «intérieur» – composé de sociétés touchées par la civilisation chinoise – et d’un «extérieur» de barbares incorrigibles qui sont restés aveugles à la lumière de la Chine. La foule intérieure a été traitée avec plus de bienveillance et a participé plus étroitement aux affaires chinoises. Cela suggère qu’en fin de compte, la Chine soutiendra des régimes aux vues similaires (lire: autoritaires). En effet, c’est déjà le cas: il se lie d’amitié avec des gouvernements illibéraux rejetés par la plupart des autres pays, tels que la Corée du Nord, l’Iran, la Biélorussie et le Venezuela.

LA CHINE NE TOLERE QUE LES RELATIONS QU’ELLE PEUT DOMINER :

Même dans l’antiquité profonde, les Chinois se considéraient meilleurs que les autres peuples parce qu’ils croyaient que leur civilisation était la civilisation. Cela a formé la base d’une vision du monde dans laquelle les Chinois se sont assis au sommet de la hiérarchie. Ils ne croyaient pas en des relations égales, du moins en termes officiels ou idéologiques. Leur ordre mondial, avec ses règles et ses normes, était basé sur le principe de la supériorité chinoise et l’acceptation de cette supériorité par tous les autres. Traditionnellement, lorsque les Chinois étaient contraints à une position subordonnée ou même à égalité avec une autre puissance, généralement en raison de la faiblesse militaire, ils lui en voulaient et essayaient de réaffirmer leur domination habituelle lorsqu’ils étaient assez forts pour renverser la situation.

Et cela se reproduit aujourd’hui. Bouillonnant devant ce qu’ils considèrent comme des humiliations infligées par les puissances occidentales – de la guerre de l’opium à ce que les Chinois appellent des traités «inégaux» qui ont sapé leur souveraineté – la Chine a pour mission de reprendre le dessus. Comme l’a dit Xi, le pays «ne tolérera plus jamais d’être intimidé par aucune nation». C’est l’objectif qui sous-tend une grande partie de ses politiques actuelles, du renforcement significatif des capacités militaires aux programmes financés par l’État visant à aider la Chine à dépasser l’Occident en matière de technologie. De plus en plus, la diplomatie chinoise devient menaçante face aux défis d’autres pays, que ce soit les États-Unis, l’Inde ou l’Australie.

Ce qui ressort clairement d’un examen de l’histoire de la Chine, c’est que les Chinois ne veulent pas seulement être une grande puissance – ils croient qu’ils le méritent. Dans les siècles passés, les Chinois pensaient que leur souverain avait le droit de gouverner «tout sous le ciel». En raison des réalités de la technologie et de la distance, la portée de la Chine est généralement restée régionale. Mais maintenant, à l’ère de la mondialisation, l’influence de Pékin pourrait atteindre ce noble objectif.

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image : @KEVIN FRAYER / GETTY

MICHAEL SCHUMAN est l’auteur de Superpower Interrupted: The Chinese History of the World et The Miracle: The Epic Story of Asia’s Quest for Wealth.

Traduction France-Tibet